Against a Broad Definition of "Empathy"

Sarah Songhorian


Abstract: In this paper I will try to provide some arguments against a broad definition of “empathy”. Firstly, I will deal with attempts to define empathy as an umbrella concept. Then, I will try to point out the four main elements which contribute to the confusion that researchers in both the social and political as well as the scientific and philosophical domains face when dealing with empathy. In order to resolve this confusion, I suggest applying David Marr’s distinction to the field of empathy. Instead of providing an umbrella definition for empathy, which tries to account for all the data coming from different disciplines, I believe understanding that there are different levels of explanations and that different disciplines can contribute to each of them will provide a more detailed and less confused definition of empathy.

Keywords: Empathy; D. Marr; de Waal; Identification; Helping-behavior; Cost-benefit Analysis.


Contro una definizione ampia di "empatia"

Riassunto: In questo articolo cercherò di fornire alcuni argomenti contrari all’adozione di una definizione ampia di “empatia”. In primo luogo cercherò di definire la nozione di empatia come una sorta di ombrello concettuale. Proverò poi a indicare i quattro principali elementi responsabili delle confusioni di cui gli studiosi cadono vittima sia in ambito sociale e politico sia in ambito scientifico e filosofico quando si occupano di empatia. Per sgombrare il campo da questa confusione proporrò di applicare la distinzione avanzata da David Marr al campo dell’empatia. Anziché dare una definizione di empatia come una sorta di ombrello concettuale, cercando di tenere insieme tutte le evidenze provenienti da discipline diverse, sono convinta che la comprensione del fatto che possono darsi livelli differenti di spiegazione e che discipline diverse possano contribuire ognuna per proprio conto alla comprensione di questi livelli costituisca la via migliore per raggiungere una definizione di empatia più specifica e meno confusa.

Parole chiave: Empatia; Marr; De Waal; Identificazione; Comportamento di aiuto; Analisi costi/benefici.

Parole chiave

Empathy; Marr; de Waal; Identification; Helping-behavior; Cost-benefit Analysis

Full Text


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